Maandag zag ik een tamelijk verontrustende reportage op de BBC. Het ging over het aloude balletje-balletje. Het is jaren geleden dat we dat hebben gezien in de buurt. Laten we hopen dat het niet terugkeert op de Wallen, want het is moeilijk te bestrijden.

Balletje-balletje is een zo op het oog simpel spel. Je neemt drie bekertjes en een balletje. Je verstopt het balletje onder een van de drie bekers die op een kleedje staan. Na wat gegoochel en geschuif met de bekertjes laat je het publiek raden onder welke beker het balletje zit. Maar dat raden mag uiteraard pas als je een bedrag hebt ingezet. Op de Westminster Bridge in Londen was dat 50 pond. Wint iemand dan wordt zijn inzet verdubbeld en vangt hij dus honderd pond.

Helaas, dat zal niet gebeuren. Niet alleen omdat er zo wordt gemanipuleerd met het balletje en de bekers dat alleen een goochelaar ziet wat er gebeurt, maar ook omdat de balletje-balletje baas niet in z’n eentje opereert. Hij wordt omgeven door handlangers die doen alsof ze meespelen. En die uiteraard winnen. Dat moedigt het publiek aan om ook een gokje te wagen. En, u raadt het al, wie toehapt is zijn geld kwijt.

Maar niet alleen dat, de speler wordt aangemoedigd om door te spelen. Dat gebeurt onder stevige druk want hij wordt letterlijk fysiek ingesloten door de handlangers, die de speler bovendien afsluiten van de rest van de toeschouwers. Weigert de speler, dan wordt hij simpelweg beroofd. En als hij hij per ongeluk toch wint dan zal hij z’n buit weer snel moeten afstaan.

Criminelen

Niet alleen zitten de mensen die het eerst meespelen en inzetten in het complot, ook staat er een ring van bewakers om de spelers heen. Zodra er een agent opduikt, in uniform of undercover, geeft zo’n bewaker een signaal en wordt het spel binnen luttele seconden afgebroken en verdwijnen alle medeplichtigen in alle richtingen.

Het is jaren geleden dat ik voor het laatst balletje-balletje zag in deze buurt. Dat was in de Gordijnensteeg, een ideale plek omdat het voor de oplichters en hun handlangers goed te overzien is. Je zet op de twee hoeken een bewaker neer, en op de volgende hoek ook een en voordat de politie ook maar in de buurt is, zijn ze al weg.

Dat de lui die je uitnodigen balletje-balletje te spelen geen enkele genade kennen en keiharde criminelen zijn, is duidelijk. Het is volk waar we in deze buurt die toch al geteisterd wordt door allerlei problemen nou niet bepaald op zitten te wachten.

Hopelijk is de politie erop voorbereid, want na deze niet al te vrolijke publiciteit op de BBC is er altijd een gerede kans dat ze hun werkterrein verleggen en zomaar opduiken op de Wallen. Volgens de BBC “verdienen” de criminelen, die afkomstig zijn uit Roemenië, er per dag al gauw een paar duizend pond mee. Het is dus een tamelijk lucratieve business en ze zullen er niet snel mee stoppen tenzij het vuur ze na aan de schenen wordt gelegd. Of nog beter, ze achter de tralies verdwijnen.

Willem Oosterbeek, Wallenbewoner, doet in vijfhonderd woorden regelmatig verslag van het dagelijks leven vanuit de beroemdste buurt van Nederland.